院长医生周记(154)胃药治不好的胃痛(下)

2021-07-26

传统智慧告诉我们,胃痛的原因不外乎是胃酸过多、胃炎、胃气胀、胃抽筋等。近年研究却发现以上的传统智慧原来没有确实的医学根据。例如胃痛跟胃酸多少并无关系,又例如很多所谓「胃炎」个案其实真正的问题与胃炎无关。


上期我提及「脑肠轴线」(brain gut axis)出现问题,是导致胃部不适的源头。我们的大脑与肠胃紧紧相连,每分每秒都有大量信息,经神经系统上下往来这两个器官。因为大脑及消化系统彼此互相影响,而肠胃拥有超过1亿个神经元(neuron)及30多种脑神经传递物质(neurotransmitter),比脊髓神经更复杂,所以肠胃是人体的第二个大脑,假如这「两兄弟」不协调的话,我们的身体便会产生很多肠胃及情绪上的不适。


在正常情况下,大脑不会让我们察觉到从肠胃接收的过亿个信息,使我们乐得清静,正如我们平日不会留意到自己正在呼吸及心跳的道理一样。可是脑肠轴线有问题的人,这个保护功能因种种缘故失效。没有这个生理「关闸」,过多不必要的肠胃信息便涌上大脑,同时间我们的大脑把来自肠胃的信息扭曲,令我们感到很多难以解释的征状。有时候大脑对这些信息作出过度反应,引致我们的肠胃出现异常的蠕动。所以大脑及消化系统的不正常互动才是肠胃功能失调的主要原因。


正因这些征状是源于脑神经传递物质的传送、接收及分析出现了问题,所以利用内窥镜、影像扫描或病菌培植,往往都找不出真正的问题根源。但是为了找一个较容易向病人解释的理由,于是「胃炎」、「胃抽筋」、「胃酸过多」、「感冒菌入肠」等似是而非的名称便经常被滥用,成为肠胃不适成因的「代罪羔羊」。既然肠胃不适的原因跟胃酸或发炎无关,所以常用的胃药包括胃酸抑制剂、化胃气药、抗生素等往往没有明显作用。


虽然现今医学还没有成功研发针对脑肠轴线的药物,但不少研究指出某些脑神经及精神科药物可以终止脑肠轴线失衡的恶性循环,减少不必要信息的接收及信息扭曲。可是这些药物必须经医生小心评估后,因应每个病人的情况使用。不是每个病人对同样的治疗都有相同的效果,一些药物对病人甲十分见效,但用在病人乙身上却可以引起副作用,医治肠胃功能失调极需要个人化的治疗。


愈来愈多现代科研指出,肠道微生态是脑肠轴线的关键,利用总体基因体学(metagenomics)及代谢组学(metabolomics),发掘掌管健康及疾病的微生物标记(microbiome signatures)或代谢物(metabolites)是未来医学发展的新领域。

作者:陈家亮 - 香港中文大学医学院院长

转载自 中文大学医学院网站