院长医生周记(130)大肠影响大脑

2020-12-28

现今全球约有3.5亿人不幸患上抑郁症及其他情绪问题。最近一个研究再次指出这些人的肠道微生态出现严重失衡,并发现40多种细菌可能导致情绪失调甚至抑郁症。这研究结果于美国受广泛报道,引起公众关注。大家可有想过,究竟谁主宰我们的思想?常言道,「思想主宰命运」,我们可以从调节肠道微生态而改变命运吗?


其实肠道微生态影响我们的思想及大脑运作,并非是今日才发现的事实。过去也有不少研究指出,把抑郁症或精神分裂患者的粪便放入老鼠的肠道,牠们便出现类似的征状。为什么?原来细菌及病毒会分泌某些化学物质(neurotransmitters),影响大脑的运作。当肠道微生态失衡,大脑便受着失衡的化学物质影响而引发不同的思维反应,可能导致或加剧抑郁征状。


更有趣的研究发现,某些细菌组合可增加令我们感觉「开心」的化学物质,从而对抗抑郁症,其作用与抗抑郁药类似。香港中文大学的肠道菌群研究团队透过肠道微生态移植,可以改善个别人士的抑郁征状及小童的情绪行为问题,进一步指出微生态可以直接影响我们的思想,为广大的患者带来一线曙光。


预防胜于治疗,如果我们的孩子自小已建立多元化的肠道微生态,我相信下一代可以变得更健康更快乐。初生婴孩的肠道有如一页白纸,研究指出自然分娩、喂哺母乳、避免不必要的抗生素及减少含乳化剂的食物,可以建立健康的微生态,从而减低多种慢性病的风险。


对于成年人来说,要改善失衡多年的肠道微生态并非易事。我们的科研团队发现近四成香港人出现中等至严重程度的肠道微生态失衡。最近我们分析了一群十分注重个人健康、经常服用健康食品的人,发现他们的肠道微生态失衡不但没有改善,反因肠道有太多作用不大的所谓益菌而变得不够多元化。其实不是所有标榜为「益菌」的都对人体有作用。我个人认为这些追求健康的人只得到一个假象,疾病的威胁并没有减少,一个平衡的微生态更为重要。


现今科学家正努力不懈,针对肠道微生态失衡研发更有效的配方。相信于可见的将来,我们可以针对不同程度的微生态失衡而对症下药。利用大数据研发的配方可以帮助一般市民大众,对于患上比较复杂或严重疾病的人,肠道微生态移植将会成为他们的希望。

 

作者:陈家亮 - 香港中文大学医学院院长

转载自 中文大学医学院网站